Olivia van Leeuwen: 'Ik ben altijd op zoek naar de allerhoogste kwaliteit op elk vlak van wat ik doe'

Ze heeft een grenzeloze ambitie en hoopt met haar werk de hele internationale markt te veroveren. En met haar filmstudie aan de universiteit van New York en haar magische, verbindende films lijkt ons dit geen énkel probleem. Want als geen ander brengt deze world known producer-in spé complexe, maatschappelijke onderwerpen op zo’n positieve, taboedoorbrekende manier dat alle issues volledig lijken te zijn verdwenen. Jaja, powervrouw Olivia van Leeuwen timmert flink aan de weg als hoofd van de documentaire-afdeling van productiemaatschappij HALAL in hartje Amsterdam. Als ware duizendpoot is ze betrokken bij alle fases van het productieproces en turnt zij dagelijks met tomeloze passie filmideeën into screenreality. Hoog tijd dus om deze tough chick eens even flink aan de tand te voelen in haar zoektocht naar verrassing, inspiratie en artistic value

Olivia van Leeuwen

Hi Olivia! Wat leuk dat je tijd voor ons wilde vrijmaken. Wat wij ons nu afvragen: hoe kwam je met het idee om Halal docs op te richten?
Dat ik documentaires wil maken, weet ik al vanaf dat ik jong ben. Jarenlang werkte ik als freelancer aan documentaires, kunstprojecten en speelfilms totdat ik besloot om me alleen nog maar op documentaires te richten. Toen de mannen van HALAL (Gijs Kerbosch, Roel Oude Nijhuis en Gijs Determeijer) vroegen of ik partner bij HALAL wilde worden om de documentaire tak op te zetten, voelde het als de beste stap die ik kon nemen. Er is steeds meer vraag naar documentairefilms en documentaireseries. Bij HALAL hebben we vier afdelingen: fotografie, fictiefilm, commercials en documentaires. Juist de synergie tussen deze disciplines werkt goed. We hebben veel creativiteit en vaardigheden in huis. Onze regisseurs groeien doordat ze gepassioneerd kunnen werken aan documentaires en tegelijkertijd ook andere industrieën en werkvelden kunnen verkennen. 

Wat wil jij met jouw werk overbrengen? 
Documentaires kunnen een licht laten schijnen op onderwerpen en het leven van de kijker verrijken. Neem onze documentaire ‘Genderbende’ van regisseur Sophie Dros. Sophie krijgt nog dagelijks mails van jonge mensen die zo dankbaar zijn dat ze zich eindelijk gezien voelen. Én nu een film hebben die ze ook aan anderen kunnen laten zien, in de hoop dat ze iets beter begrepen zullen worden. Dat betekent ‘de wereld’ voor ons. Een moeder van een jong kindje dat zich geen jongen of meisje voelt maar iets daartussen in schreef: ‘Door jullie film lijkt iets wat als een probleem gezien werd opeens een kracht.’  Uiteindelijk hebben al onze films een sociologische of psychologische inslag. We lijken allemaal meer op elkaar dan we soms denken. Ik wil dat onze films verbinden.

Wat vind jij het leukste in je werk?
Met een groep fijne en creatieve mensen samenwerken! De mensen bij HALAL vind ik stuk voor stuk zo eigen en leuk. Mijn werk heeft voor mij de perfecte balans tussen creatief en zakelijk. Toen ik in New York aan NYU studeerde, werd ik opgeleid tot regisseur, maar ik wist al dat ik producent wilde worden. Ik kan daar voor mijn gevoel alles in kwijt. Ik ben ook een soort curator in de zin van dat ik altijd op zoek ben naar de allerhoogste kwaliteit op elk vlak van wat we doen. Ik vind het heerlijk om met veel films tegelijkertijd bezig te zijn in verschillende fases. Een nadeel is denk ik dat ik altijd een beetje te hard werk. Ik heb zoveel passie voor wat ik doe, dat mijn grenzen vervagen.

Waar ben je het meest trots op?
Dat we films hebben gemaakt die mensen raken en verbinden. En dat we dit jaar 3 films op IDFA hebben: ‘Independent Boy’, ‘A Stranger Came to Town’ en ‘Love Letters’.

Olivia van Leeuwen 2

Wie of wat inspireert jou?
Mijn opa en oma:  Hans en Huikje Gomperts, de ouders van mijn moeder. Na de Tweede Wereldoorlog ging mijn oma als jonge kunstenares vanuit Amsterdam naar Parijs en werd daar verliefd op mijn opa die daar werkte als Nederlandse correspondent. Mijn opa zocht een typiste om zijn stukken uit te typen. Mijn oma had nog nooit een typemachine aangeraakt maar reageerde op de advertentie in de krant en is na het sollicitatiegesprek nooit meer weg gegaan. Mijn moeder is toen in Parijs geboren en daarna zijn ze weer in Amsterdam gaan wonen. Beide zijn voor mij zo inspirerend als mens. Zo ontzettend wijs, ruimdenkend, lief en creatief. Zowel mijn opa en oma hebben hele mooie dingen gedaan in hun werkende leven, maar hadden ook de juiste balans. Uiteindelijk gaat het ook om andere dingen. De laatste jaren van hun leven samen hebben ze doorgebracht in Zuid-Frankrijk waar mijn opa zijn laatste boeken schreef en mijn oma eindeloos lang schilderde in haar atelier. Naast haar schildersezel stonden twee kleine ezeltjes voor mij en mijn broer. Zo’n leven wil ik ook, al weet ik dat ik het idealiseer. Met mijn liefde Danijel, die al mijn beste vriend is sinds we 14 zijn, en sinds anderhalf jaar ook mijn geliefde, weet ik zeker dat we zullen proberen om alles uit het leven te halen.

Waar moet een goede documentaire voor jou aan voldoen?  
Het publiek mag niet onderschat worden. Televisie maakt soms de fout onderwerpen en thema’s veel te expliciet uit te werken. Wij willen mensen verleiden om zelf na te denken. Belangrijke verhalen maken die inspirerend kunnen zijn. Daarnaast vind ik dat documentaires visueel even hoogstaand mogen zijn als speelfilms. Met alles erop en eraan, maar wel in de juiste balans.

"We willen de visuele vertelkunst naar the next level brengen, met elke film die we maken"

Wat zijn jouw plannen voor het komende jaar?
Meer en meer focussen op de internationale markt. We willen dat onze films de grenzen over gaan. Dat doen ze al door vertoond te worden op filmfestivals over de hele wereld, maar we willen ook graag het grotere publiek bereiken. We hebben films in ontwikkeling die zeker die potentie hebben. 

Olivia van leeuwen

Jullie werken met verschillende regisseurs, hoe creëer je eenheid in je documentaires?
Onze documentairefilms raken verschillende thema’s. Wat ze steeds gemeen hebben met elkaar is de positieve kijk op de wereld. Uiteindelijk willen we dat de documentaires het leven vieren, zelfs als ze een heel zwaar onderwerp aansnijden zoals de documentaire ‘A Stranger Came to Town’ van Thomas Vroege die op IDFA in première gaat. Het verhaal is hartverscheurend en complex, maar laat ons ook achter met een verbindend gevoel, omdat we als mensen allemaal op zoek zijn naar een beter leven en we pas achteraf kunnen zien dat we misschien niet altijd de juiste stappen hebben genomen. Ook de films die we maken over LGBTQ-onderwerpen zijn niet de zware films over mensen die vinden dat de wereld zich tegen hun keert, maar juist de krachtige en positieve verhalen. Voor ons is het heel belangrijk dat de films tot in de puntjes zijn uitgedacht. De samensmelting van beeld, geluid, muziek, maar bijvoorbeeld ook de vormgeving en de hele campagne eromheen. We willen de visuele vertelkunst naar the next level brengen, met elke film die we maken. We willen visuele regels overtreden en onze grenzen verleggen om zo te proberen een nieuw en ander perspectief te brengen.

Hoe zou jij je eigen stijl omschrijven?
City chic. Dat is eigenlijk niet mijn beschrijving, maar die van mijn beste vriendinnen over mijn stijl. We hebben jaren geleden een keer voor elkaar een naam bedacht voor onze stijl en deze (niet bijster originele benaming) was voor mij. Het klopt nog steeds. Ik hou van mooie materialen en vrouwelijke kleding, maar dan met bijvoorbeeld sneakers eronder zodat je wel de hele dag kan rondrennen. Of juist een lekker zittende trainingsbroek met Acne boots eronder. Avelon was mijn favoriete merk. Ik ben heel blij met Erik Frenken zijn nieuwe label Frenken. Gisteravond was ik in Rotterdam bij de première van ‘We Margiela’ over de mensen achter het oude Maison Martin Margiela. Waanzinnig wat zij deden. Ik zou willen dat ik me zo excentriek zou kleden, maar dat doe ik niet. Ik wil niet heel erg opvallen.

10-Feet 760029 Blazer10 feet BlazerOPEN32
€ 189,95
TailoredChino jeansVT Mode
€ 109,95 € 76,97
Pistol boots bruinSacha pistol bootSacha
€ 99,99
Sneakers W Air Max 90 Ultra 2.0 Flyknit by NikeNike Basic sneakerSarenza
€ 164,99
Pepe Jeans Concha blouse van kantPepe jeans de Bijenkorf
€ 85,00 € 59,50
Levi's ® Cropped Taper W jeans custom blues med indigoLevi's Stylefile
€ 99,90

Wat zou je met Halal docs in de toekomst nog willen bereiken?
Jarenlang hele mooie documentaires maken die alle grenzen over gaan. Ik begin in herhaling te vallen. Misschien willen we ooit nog een eigen filmhuis beginnen, al grappen de mannen (Gijs, Roel, Gijs) ook over het opzetten van een shoarma tent.

Wat is het beste advies dat je ooit hebt gekregen?
Probeer in het leven niet beter te dansen dan anderen, maar wel beter dan jezelf.

Olivia van Leeuwen 3

Tot slot: heb je nog IDFA tips?
Onze films natuurlijk! ‘A Stranger Came to Town’ van Thomas Vroege die op zaterdag 18 november in première gaat in de Tuschinski 1. Doordat het een festival is, is een deel van de kaarten voor deze première gewoon te koop. Dus als je snel bent, kan je er die avond zelf bij zijn. Hetzelfde geldt voor de film ‘Independent Boy’ van Vincent Boy Kars die op vrijdag 17 november in première gaat in EYE 1, met daarna een feest in de tuin van De Tolhuistuin. En de film ‘Love Letters’ van Tara Fallaux op zondag 19 november in Tuschinski 4. Die zaal is niet zo groot en zit helaas al vol, maar ik hoorde dat het de enige korte Nederlandse documentaire is (24 minuten) in internationale competitie en dat de film ook nog eens het allermeest is geprogrammeerd. Dus niet te missen. IDFA is echt mijn aller-aller-aller-lievelings filmfestival. Ik zou iedereen aanraden om er zoveel mogelijk films te gaan kijken. Het begint half november en dan is het regenachtig en koud in Amsterdam en zit jij met een warme koffie verkeerd in een prachtige zaal, tijdens het grootste documentaire filmfestival ter wereld je wereldbeeld een beetje te verruimen.

Psst... ook zo benieuwd geworden naar deze inspirerende films? Je kunt ze tussen 15 t/m 26 november bekijken tijdens het IDFA op 17, 18 en 19 november. Check de site voor meer informatie! See you there?

Lees ook ons interview met Céline Cairo: 'Mijn oma is mijn stijlicoon'

liefs, Sharon , Simplicity is the ultimate sophistication